Gestigmatiseerde reizigers die zijn blootgesteld aan het coronavirus zijn in quarantaine geplaatst in een voormalig lepra-ziekenhuis dat de thuisbasis is van degenen die de gevolgen van deze oude ziekte dragen

Degenen die getroffen zijn door ’s werelds nieuwste ziekte leven in een lepraziekenhuis naast degenen die getroffen zijn door’ s werelds oudste ziekte in een poging de uitbraak van het coronavirus in te dammen.

Hendala Leprosy Hospital aan de rand van Colombo is de eerste quarantainefaciliteit van Sri Lanka.
Reizigers die aankomen uit Italië, Zuid-Korea en Iran, worden nu 14 dagen in quarantaine geplaatst op het ziekenhuis uit  voorzorgsmaatregelen.

Als ze tijdens deze periode symptomen van het coronavirus ontwikkelen, worden ze onmiddellijk naar het ziekenhuis gebracht.

Het Sri Lankaanse leger helpt de regering bij het ombouwen van gebouwen op het ziekenhuisterrein tot een quarantainevoorziening.

De Sri Lankaanse regering heeft de lokale bewoners verzekerd dat zij niet het risico lopen dat COVID-19 zich onder de gemeenschap verspreidt.

Ondanks dat, gingen demonstranten deze week de straat op buiten het ziekenhuis, uit angst voor een uitbraak.
Het nieuws van de quarantainevoorziening heeft er ook voor gezorgd dat velen vernamen dat er nog mensen met gevolgen van lepra in het ziekenhuis leven.

Hoewel lepra sinds 1982 volledig te genezen is met multidrug-therapie (MDT), zijn mensen bang voor de ziekte. Velen hebben de verschrikkelijke handicaps gezien, waaronder blindheid, die een persoon kan ontwikkelen als hij niet wordt behandeld.

Er wordt veel gepraat op Facebook-groepen over de Coronavirus-quarantainefaciliteit in het Hendala Leprosy Hospital. Berichten tonen de opluchting van mensen dat ze goed voelen na het spelen van cricket op het terrein van het lepra-ziekenhuis. Destijds dachten ze dat de faciliteit een overblijfsel uit het verleden was.

Het hoofd programma’s bij Leprazending England & Wales, Sian Arulanantham, zei dat er momenteel slechts 32 mensen behandeld worden voor lepra die in het Hendala Lepra Hospital leven. Ooit heeft de faciliteit 900 patiënten opgesloten. Inwoners van het Hendala Leprasy Hospital herinneren zich nog steeds dat ze geboeid waren en door de politie waren binnengebracht.

“Deze 900 patiënten werden enorm gevreesd en gemeden door de samenleving”, zei Sian.

“Ze werden weggehaald bij hun familie en zagen ze nooit meer terug in een poging de verspreiding van de ziekte in te dammen. Als gevolg van de introductie van therapie met meerdere geneesmiddelen in de jaren tachtig waren de patiënten genezen en hoefden ze niet langer gescheiden te zijn van de samenleving, maar ze konden nergens heen.

Hun melaatsheid werd pas zo laat behandeld dat ze een handicap hadden ontwikkeld. Dit betekende dat ze nog steeds buiten de muren van het ziekenhuis zouden worden gediscrimineerd.

De Sri Lankaanse regering is aardig geweest voor de nu voornamelijk oudere bewoners van het Hendala Lepra Hospital. Het heeft hen verzekerd dat het de rest van hun dagen hun thuis en gemeenschap zal blijven. ”

Leprazending gaf training aan de bewoners van Hendala Leprosy Hospital zodat ze konden werken in de timmerwerkplaats ter plaatse.

‘Ik heb Hendala bezocht en het is een fijne plek waar de patiënten elkaars familie zijn geworden’, zei Sian.

‘Telkens wanneer er een nieuwe ziekte uitbreekt, zoals het coronavirus, vrees ik altijd de volkomen onnauwkeurige vergelijking met lepra.

‘Mijn hart zakte weg toen ik de onvermijdelijke kop las dat het’ Coronavirus de nieuwe melaatsheid ‘is. Het benadrukt gewoon de onnodige angst en het stigma rond melaatsheid.

‘Het is ironisch dat de mensen die in quarantaine zijn gegaan na blootstelling aan het Coronavirus en degenen die de littekens van lepra hebben, naast elkaar leven. Hoewel er geen contact is tussen de twee groepen, worden ze beide buiten de muren van het ziekenhuis aan angst en onwetendheid onderworpen.

‘Alleen door angst, onwetendheid en een gebrek aan toegang tot gezondheidszorg blijft de oudste ziekte ter wereld een ziekte van de 21e eeuw.’

Dr. Joy Sabanathan is een gepensioneerde KNO-arts uit Engeland. De 77-jarige heeft ook een huis in haar geboorteland in Jaffna, Sri Lanka. Ze werkte in het Hendala Leprosy Hospital in de jaren zeventig, een tijd dat er geen genezing was voor lepra. Ze werkt nu als vrijwilliger bij Leprazending in Jaffna en werkt aan een lepra-detectieprogramma.

‘Ik maakte me geen zorgen over lepra toen ik bij Hendala werkte,’ zei ze.
“Hoewel het destijds niet te genezen was, is het geen erg besmettelijke ziekte en was ik jong en gezond.
‘Ik werkte met de patiënten, woonde op hun terrein, raakte ze aan en zorgde voor ze.’

Dr. Sabanathan zei dat de leprapatiënten gescheiden waren en in afdelingen voor mannen en vrouwen woonden. Dit was om de verspreiding van de ziekte naar toekomstige generaties te voorkomen.

Maar natuurlijk kwamen relaties tot bloei.

‘Er was een echtpaar dat elkaar ontmoette in Hendala en twee kinderen kreeg. De ene kreeg lepra en de andere niet.
Daarom kon de een het ziekenhuis verlaten en trouwen en de ander woont daar nog steeds.’